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Julio Medem Lafont nació en San Sebastián el 21 de octubre de 1958. En su sangre se mezclan hasta cuatro procedencias: por parte de sus abuelos paternos Alemania y Valencia, por parte de los maternos el País Vasco y Francia. Tras pasar parte de su infancia en su ciudad natal, su familia se trasladó a Madrid tras el nacimiento de su hermano Alberto.

Su afición por el cine nació gracias a una cámara súper 8 con la que su padre, un virtuoso cineasta amateur, rodaba la vida de la familia. Por las noches, clandestinamente, Julio cogía la cámara para experimentar junto a su hermana Ana. Poco a poco y mediante el montaje de esos fotogramas el futuro director comenzó a descubrir la poderosa fascinación que es manejar el espacio y el tiempo, el atractivo que es crear una ficción de la nada con una modesta cámara de súper 8 y una pequeña moviola.

Durante la adolescencia sufrió un episodio de desamor que marcaría su personalidad: enamorado de una vecina en silencio vivió bastante tiempo atormentado por la no correspondencia de sus sentimientos. Incluso llegó a escribir una novela onírica, titulada 'Mi primer día', marcada por esta experiencia. Tras este trance comenzó a invertir gran parte de su tiempo en los deportes, especialmente en el atletismo donde llegó a ser toda una promesa y estuvo a punto de ser becado para las olimpiadas de Montreal´76. A los dieciocho años fue a Soria decidido a convertirse en psiquiatra, enfocando claramente su vida hacia una de sus obsesiones: el estudio de los oscuros rincones de la mente humana. Finalmente se licenció en Medicina y Cirugía por la Universidad del País Vasco.

Instalado otra vez en San Sebastián comenzó a entrar en contacto con el mundo cinematográfico profesional a través de la crítica en La Voz de Euskadi. Mientras, seguía rodando cortometrajes, continuando con su aprendizaje autodidacta y escribiendo guiones con los que soñaba algún día convertir en largometrajes.

Un día viajó hasta a Madrid con un guión bajo el brazo titulado 'Vacas'. En todas las productoras a las que acudió le rechazaron aquella historia de argumento extraño y título no menos curioso. Medem, muy decepcionado, regresó a San Sebastián y comenzó a redactar otra historia menos compleja y más cercana a los postulados de la industria. En esos momentos en que el guión de 'La ardilla roja' comenzó a crecer entre las manos de Julio fue cuando recibió una llamada de la recién nacida productora Sogetel para aceptar el proyecto de 'Vacas' (1992).

Tras la realización de su primer filme, estrenado en el Festival de Berlín consiguiendo una gran repercusión por lo original de su propuesta, Medem comenzó a construir a través de sus películas uno de los universos fílmicos más interesante del cine español y uno de los más destacados del cine europeo, señalado como uno de los herederos de miradas tan personales como las de Luis Buñuel, Iván Zulueta o Víctor Erice, o de cineastas europeos como Ingmar Bergman, Tarkovski o Kieslowski.

Tras su segundo largometraje, 'La ardilla roja' (1993), premiada en el Festival de Cine de Cannes, su vida pudo cambiar por completo en el terreno profesional. Recomendado por el mismísimo Stanley Kubrick (a quien entusiasmó el filme protagonizado por Emma Suárez y Nancho Novo), Steven Spielberg contactó con Julio con la propuesta de dirigir 'La máscara del Zorro', una cinta basada en el mítico personaje que iba a realizar su productora, Dreamworks. Tras leer el guión y reflexionar sobre lo que provocaría hacer una película de aventuras en Hollywood con un concepto cinematográfico muy lejano al suyo, Medem desestimó el ofrecimiento y prefirió continuar con sus proyectos fílmicos en España. El filme fue dirigido finalmente en 1998 por Martin Campbell y protagonizado por Antonio Banderas, Catherine Zeta-Jones y Anthony Hopkins.

Su siguiente filme fue 'Tierra' (1996), una de sus obras más personales, que fue estrenada en el Festival de Cannes.

En 1997 creó Alicia Produce, su propia productora cinematográfica, con la que ha realizado algunos de sus trabajos fílmicos y produciendo a otros, destacando el largometraje de Antonio Naharro y Álvaro Pastor 'Yo, también', ganador de dos Conchas de Plata en el Festival de Cine de San Sebastián en 2009 y dos premios Goya de la Academia.

En 1998, con 'Los amantes del Círculo Polar', a Medem le llegó el reconocimiento del público y se consolidó como uno de los grandes valores de la cinematografía nacional. Esta película le causó un gran trauma a pesar de su buen rendimiento comercial, ya que el trágico final de esta historia de amor le perseguía constantemente en sus pensamientos. Así que optó por dar otra oportunidad al personaje de Ana reencarnándole en Lucía, la protagonista de su quinto filme, 'Lucía y el sexo' (2001), una película que habla del azar, las casualidades del destino y de alimento que proporcionan a nuestra existencia el amor y el sexo. Este trabajo fue un absoluto éxito en España y en todo el mundo.

El 21 de septiembre de 2003, dentro de la Sección de Especiales Zabaltegui del Festival Internacional de Cine de San Sebastián, Julio estrenó 'La pelota vasca. La piel contra la piedra', un documental sobre la problemática política y social existente en Euskadi. Este trabajo generó una gran polémica de la que el director se defendió escudándose en la mirada limpia y honesta con que se realizó este filme. Tras 'La pelota vasca' Julio iba a plasmar en su sexto largometraje de ficción la historia de 'Aitor. La piel contra la piedra', película hermana del documental, pero que definitivamente aparcó para lanzarse hacia otros derroteros fílmicos y narrativos con 'Caótica Ana', estrenada en el verano de 2007 y que supuso una gran apuesta personal del director.

En los primeros meses de 2009 filmó su octavo largometraje, el séptimo de ficción, 'Habitación en Roma', su primer historia rodada íntegramente en inglés, protagonizada por Elena Anaya y Natasha Yarovenko y basada en la película 'En la cama' del director chileno Matías Bize.

En 2012 presentó su primera obra literaria, 'Aspasia, amante de Atenas', obra que nació tras la imposibilidad de transformar en película un ambicioso guión sobre el político griego Pericles, un influyente personaje de la edad de oro de Atenas. Medem escribió esta novela en Los Ángeles (Estados Unidos), ciudad donde comenzó a desarrollar varios proyectos.

En 2014 regresa a España para rodar una nueva película, 'ma ma', protagonizada por Penélope Cruz, Luis Tosar y Asier Etxeandia. El filme, producido por la protagonista y el propio director, se estrenó internacionalmente en el Festival de Toronto en septiembre de 2015.
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